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Ode to David and Jane Fife - A Poetic History of Red Fife

We source our Red Fife from a wonderful Saskatchewan farm - Loiselle Organic Family Farm.  They are a fifth generation organic farm, with a farming history dating back over 100 years.  Marc Loiselle has always been our Red Fife farmer and continually supplies us with exceptional organic grain.  Marc has been involved in numerous initiatives in the organic movement and we are proud to work with him, his wife Anita and their family.  To learn more about their wonderful farm, click here.  He recently shared with me an Ode to David and Jane Fife - the couple who brought red fife to Canada.  It is a beautiful poem and we wanted to share it with you, our loyal customers! 

Ode to David and Jane Fife - by Gary Fife (David Fife's great-great grandson)

This is the story of David Fife  
And how he developed the staff of life  
Searching for a solution   
To agricultural pollution  
Wheat crops ravaged by frost and rust  
Finding a better grain was a must  
He searched in Canada and Scotland too  
He obtained some seeds from a friend he knew  
A new strain of wheat from a ship docked in Glasgow  
Save some for the spring, plant the rest now  
The fall planting did not survive  
The spring planting did indeed thrive  
In 1842, David Fife developed Red Fife Wheat  
For 50 years, Red Fife reigned supreme and could not be beat  
The wheat known as Red Fife  
Has a renewed shelf life  
In 2003, Slow Food Canada nominated Red Fife for the Ark of Taste  
Renowned for its nutty and robust flavor, it should not go to waste  
Organic farmers consider it the best heritage wheat  
Discriminating consumers consider it a nutritious treat  
Artisan bakers use a slow wild yeast fermentation  
To develop a richer and fuller wheat taste sensation   
Chefs discovered its hearty flavor  
And diners have bread they can savor  
Red Fife has been rediscovered; it is a revival  
Red Fife’s place in history is more than archival  
Red Fife is a story of myth and legend and mystery  
Who is David Fife and where is his place in history  
And what about Jane, his wife  
Who played a key role in developing Red Fife  
There is much to tell and the tale should be told  
Children should know it before they grow old  
Without David Fife, who knows what might have been 
The story begins with David at age fifteen.  
Section I – From Scotland to Canada  
Riding a white horse, his father, John, rode through each town  
Announcing the news with a bugle, Napoleon was down  
In Scotland, there was not that much to do  
After the Battle of Waterloo  
In 1820, David and John and the rest of the clan                                                                                                                            Left Kincardaine, Scotland for a new land1  
It was a dull day in May when they set sail  
On a ship called Hope, how could they fail  
In mid September, they came to the village of Port Hope  
Arriving via ferry drawn by horses on shore with a rope  
In the township of Otonabee  
David settled there with his family  
Lot 23, Concession 4  
200 acres, a log cabin and more  
Indian River runs through the north end  
To a place where it takes a bend  
On its way to the village of Lang  
Where meetings were held with rest of the gang  
David met Jane Beckett one day  
Marriage plans were quickly underway  
In 1825, they were wed  
A bright future lay ahead  
As the daughter of a seed merchant  
Jane knew a thing or two and had a penchant  
For seeking a better way  
She was sure to have her say  
David and Jane kept a watchful eye  
For new grains they could try  
There had to be something that would beat  
The tired and troublesome Siberian Wheat  
Planting wheat in the soil  
Involves much blood, sweat and toil  
Reaping the wheat harvest  
Weather permitting is hardest  
Using a scythe to cut a swath to make a sheath  
Stooking sheaves to prevent moisture underneath  
Modern technology brought the threshing machine  
With the combine, operations became lean and mean  
Section II – Red Fife Wheat developed in 1842  
Early in the 19th century  
Settlers faced a climate of hostile fury  
Plant diseases such as rust, mould and rot  
1 The Peterborough Evening Examiner, January 30, 1909; The Peterborough Weekly Examiner, July 15, 1920  
And in case it should be forgot  
There were pests and floods and storms  
And rapid temperature changes beyond norms  
Farmers dreamed of rejoicing and bringing in the sheaves  
Growing wheat for export is an idea no one believes  
In 1812, the Selkirk settlers came2  
From Lord Selkirk they got their name  
In Canada, he received a land grant  
Providing these Scottish fishermen a place to plant  
The first crop of wheat of record on Canadian soil  
With no proper tools, they used a hoe to toil  
Seeds planted too late did not survive  
In 1818, wheat crops were eaten alive  
It was a severe and devastating attack  
The grasshopper plague turned the sky black  
Wheat harvesting conditions would become less severe  
In his search for seed, David Fife did persevere  
His friend, Will Struthers, in Glasgow  
Should be able to help somehow  
Will sent samples of wheat to Port Hope  
After winter storage they were taken from the envelope  
The wheat was sown  
Nothing was grown  
David sent word to his friend, Will  
To be on the lookout still  
Down by the docks, Will took a trip  
He spotted some grain from a Polish ship  
From the Ukraine, direct from Danzig  
The freighter was a mighty rig  
He scooped up a sample and put it in the mail  
Not realizing the puzzle it would entail  
Not knowing whether to plant in spring or fall  
David decided not to plant it all  
He sowed half in the fall and it did not survive  
He sowed half in the spring and five stalks did thrive  
When David was not in the field with the horse and plows  
He tended to chores with the pigs and chickens and cows  
While David was working under the hot summer sky  
Jane worked in the house always keeping a watchful eye  
2 Buller, A.H.R., Essays on Wheat (New York, 1919) Chapter 1, section 1  5.  
The five stalks of grain were growing well  
Jane looked through the window and let out a yell  
Two oxen had broken loose  
She chased them and made them vamoose  
They had munched on the new strains of wheat  
Jane caught them in time to limit their treat  
Of the five stalks, Jane saved three  
More care was needed, it was plain to see  
Jane took special charge of the experimental plot  
Reaping three stalks of grain did not yield a lot  
The wheat was hung on the kitchen rafters with care  
In hopes that a bountiful yield would soon be there  
Every year yielded more of this rust-free variety  
And soon the Fifes provided wheat to all of Otonabee  
By 1848, they had 260 bushels to provide3  
They were very gracious, it could not be denied  
No patents, no desire for personal gain  
Everyone should try this new strain  
Section III – Red Fife Wheat spreads to the West  
By 1851, its popularity had spread  
Farmers were keen to get this wheat that was red  
Through Ontario and into Illinois, Ohio and Wisconsin4  
Red Fife was sown, grown and stockpiled in the wheat bin  
This sturdy, high-yielding red wheat  
Rust resistant, it could not be beat  
With its superior quality of flour, it met the test  
These qualities led to its adoption throughout the West  
In the prairie soil, Red Fife seeds produced great yields  
Across the United States and Canada were golden wheat fields  
Section IV – Red Fife’s Origins  
Where did Red Fife originate  
It is a subject of great debate  
Some believe it came from the Ukraine  
Where it was a very hardy strain  
3 Old Farmer’s Almanac, 2001:  The Day Jane Fife Saved Canada’s Wheat Crop. 4 Old Farmer’s 
Almanac, 2001.  
This strain was known as the Halychanka variety4  
With records dating back to the 12th century   
It is unique and valuable due to its stability  
Cultivated over centuries with great ability  
By Ukrainian peasants   
Using basic common sense  
This variety was not grown on experimental fields   
By a plant breeder or geneticist to increase yields  
Halychanka also known as the Galician variety  
Stems from Galicia, an historical region of Ukrainian society  
Located between Poland and Ukraine  
In old folk songs there was a refrain  
Of ‘dear spring wheat’  
It was known as a treat  
Of happiness and prosperity  
The truth will be known to posterity  
Section V – Canadian Confederation, July 1, 18675  
In 1867, the Dominion of Canada was created  
Political deadlock issues with Great Britain were placated  
Ontario, Quebec, New Brunswick and Nova Scotia joined the unification  
The new country focused on economic development and diversification  
In 1870, Manitoba became a member of the Dominion  
In 1871, British Columbia joined the union  
In 1873, with a ferry link promise  
 Prince Edward Island became the seventh province  
In the Prairies it would be necessary to forgo  
The idea and dream of one province called Buffalo  
In 1905, the vast Prairie became Alberta and Saskatchewan  
“King Wheat” was the dominant crop on this new land  
In 1949, Newfoundland joined the country 
O Canada, we stand on guard for thee  
Section VI – Expansion of the West6  
In 1870, a decade of improvements to flour-milling began  
A technical revolution that facilitated a wider wheat growing plan  
The invention of the first flour-milling purifier created a huge demand   
4 From a single seed:  Tracing the Marquis wheat success story in Canada to its roots in the Ukraine, by Stephan Symko, a Web 
Publication of Research Branch, Agriculture and Agri-Food Canada, 1999.  
5 Wikipedia articles.  
6 Wikipedia articles.  
Spring wheat production had to expand  
To meet this growing need  
Minnesota supplied Manitoba with Red Fife seed  
Transportation problems proved to be a bit of a kink  
In 1878, this was solved by a rail line to provide a direct link  
In 1871, Prime Minister Sir John A. Macdonald proposed a transcontinental railway  
With the Pacific Scandal, there was a major delay  
The railway contract proved to be a great temptation  
Allegations of bribes led to Macdonald’s resignation  
In 1874, the Liberals were voted into power  
Prime Minister Alexander Mackenzie was the man of the hour  
With an economic depression, the Liberals reigned for just four years  
The Liberals free trade policy was rejected due to economic fears  
In 1878, Macdonald’s Conservatives won the election  
At the time, his National Policy was deemed perfection  
In this era of defensive expansionism  
High tariffs on manufactured items were considered necessary protectionism  
The National Policy focused on increased immigration  
To increase the Western Canada population  
During this economic expansion, threats to Canadian independence abated  
Corporate concentration emerged by monopolies that were created  
The latest flour milling processes were adopted by William Watson Ogilvie  
With the Canadian Pacific Railway, he formed a monopoly  
Ogilvie’s grain elevators were competition free  
Built on valuable land it was plain to see  
In 1895, WW Ogilvie was the world’s biggest individual flour miller  
In business and financial and philanthropic circles, he was a pillar  
In 1880, the CPR received a loan of $25 million and a federal grant of 25 million acres of land  
An incentive for westward railway construction to meet increasing demand  
A decade of delays must be overcome  
CPR took the incentives and then some  
$25 million was a deposit but they needed more  
Another $25 million or so doubled the score  
The Dominion of Canada footed the bill  
For an impressive feat of engineering and political will  
In 1885, the transcontinental railway to BC was completed  
With the final spike, threats of BC secession were defeated  
The promise of a railway link enticed BC to join the federation  
Years of delay and scandal had created some resignation  
In 1886, Vancouver received its first train  
From Winnipeg, it was loaded with grain  
Bushels of wheat for export so the world could be fed  
Red Fife Wheat satisfied the world’s need for bread  
Section VI – Marquis Wheat7  
Since railway construction required a major government subsidy  
Improving wheat production became a necessity  
In this agricultural country, wheat was the shining star  
Its contribution to the economy led all others by far  
In 1886, the government established the Dominion Experimental Farm  
Controlled experiments under ideal conditions could do no harm  
Initial studies concluded Red Fife was critical to any test  
Its attributes were superior to the rest  
Hard Red Calcutta from India matured 20 days prior to Red Fife  
With early frost ruining crops, early maturity would ease the strife  
In 1892, Red Fife and Hard Red Calcutta were crossed  
Markham, an early maturing new strain may avoid early frost  
There would be a delay in new wheat development however  
It would take several years to re-start this endeavour  
In 1903, Charles Saunders re-examined cross bred strains of previous years  
Proving that discoveries are made if one perseveres  
In musty bottles, he discovered Markham filed away on a shelf  
His brother, Percy, had determined the discovery routine in and of itself  
For some reason, Markham caught Charles’ eye  
He thought he would give it a try  
This strain was plucked from obscurity  
He renamed it Marquis due to its strength and early maturity  
Charles did not have a proper lab, an oven or a mill  
He chewed a few grains, testing them at will  
Although it may sound somewhat uncouth  
Chewing grains created dough in his mouth  
Based on this crude test, he took a stab  
At flour and bread qualities later confirmed in the lab  
It supplanted Red Fife and is remembered still  
It could be considered grist for the mill  
In 1910, Charles Saunders was named Dominion Cerealist  
The first of many titles on his list  
He received honorary doctorates and degrees  
In 1934, he was on his knees  
King George V bestowed on him a knighthood  
7 From a single seed, Stephan Symko.  
For his contribution to agriculture and all things good  
Canada became known as ‘granary to the world’  
As the details of history are unfurled  
There is one obvious certainty  
Without Red Fife, there would be no Marquis  
Section VII– The role of Senator JJ Duffus8  
In 1929, it was Senator McGuire  
Who created quite a fire  
A David Fife Memorial he dared to propose  
Most listeners did oppose  
With hard times and a major war, it fell on deaf ears  
He soldiered on for many years  
In 1938, a roadside cairn was on the slate  
For a House of Commons debate  
 “Totally inadequate and unbecoming such an outstanding achievement”  
Stated MP Mr. JJ Duffus in his speech so eloquent  
In 1954, Senator JJ Duffus  
Created quite a ruckus  
In his speech titled, A Debt Unpaid  
He was warming up to the best speech he ever made  
Canada became “the greatest wheat producing country in the world”  
He continued to praise David Fife as his speech unfurled  
Red Fife Wheat was not only good for one’s health  
It “added millions of dollars to the national wealth”  
In 1955, he achieved notable success  
In his speech to the Senate, he made a formal address  
Recommending a Memorial to the late David Fife  
For the unbending efforts of David and his wife  
He “revolutionized world wheat farming”  
It is rather alarming  
The Senator declared  
That we have erred  
“Canada owes more to David Fife than anyone can tell”  
The Senator went on to explain it very well  
Without Red Fife, Canada would have been put to the test  
“There would have been no rush of settlers to the Prairie West”  
“The importance of Red Fife  
In the development of our economic life  
8 Duffus, J.J., Debates of the Senate of Canada (Ottawa, 1955)  
Cannot be exaggerated”  
The Senator deftly orated  
“It is time the debt was given national recognition”  
He further advised he was seeking permission  
To construct a school and a hall  
And that was not all  
He proposed that it be called Fifeville  
A fitting tribute to a man of iron will  
11.5 acres next to the Indian River  
Senator Duffus could not deliver  
The Senator made a vivid proclamation  
He described the sought-after memorial in his great oration  
“As practical as was the great discovery of this sagacious pioneer”  
In reality, the tribute was delayed year after year  
Senator JJ Duffus made his final plea  
On deaf ears again, it was plain to see  
In 1957, he came to the end of his life  
Without achieving recognition for David Fife  
Finally, a roadside cairn was unveiled in 1964  
The Senator had wanted so much more  
His words echo as a tribute to his stamina  
“Has he not been just about the most forgotten man that ever lived in Canada?”  
Section VIII – Tributes to David Fife9  
In the words of Senator Duffus, “What of David Fife”  
And what of Jane, his wife  
In 1959, the David Fife Memorial School opened in Otonabee  
In 1990, the David Fife Elementary School closed and is now a faded memory  
In 1963, David Fife’s portrait was unveiled at the Canadian Agricultural Hall of Fame  
There was little fanfare and little acclaim  
Duffus declared a cairn to be “totally inadequate” in 1938  
In 1964, a cairn was unveiled, a case of too little, too late  
The cairn was erected on the side of the Trans Canada Highway  
Only local traffic had an interest in this display  
David Fife’s log cabin was considered great heritage  
In 1967, it was moved to Lang for the opening of the Lang Pioneer Village  
In 1977, the roadside cairn found a new place to dwell  
The David Fife Memorial Cairn was moved to Lang as well  
And so with much chagrin  
Tributes to David Fife are rather thin  
9 From a single seed, Stephan Symko.  
Section I – Saved from Extinction  
In 1988, Sharon Rempel initiated the Heritage Wheat Project10  
She believed heritage wheat had been the subject of neglect  
Of all the heritage wheats that were embraced  
Red Fife thrashed them all in milling and baking qualities and taste  
Rempel had a vision that one day Red Fife would be re-commercialized  
Organic farmers, artisan bakers, pastry chefs and consumers would crave this grain so prized  
The Red Fife Wheat Project does not want GMO  
Rempel believes it is not the way to go  
In 2001, Marc Loiselle, began growing Red Fife on his organic Saskatchewan farm11  
The landrace wheat quickly adapted to the soil and could do no harm  
Demand for Red Fife quickly spread across the land  
Artisan bakers and discerning pastry chefs developed it as their own brand  
Loiselle describes Red Fife as unexpectedly rich with a slightly herby and spicy flavour  
with aromas of anise and fennel and a nutty taste to savour  
In 1989, eco-gastronomists founded the International Slow Food Movement12  
An alternative to the tediousness of fast food, it was a major improvement  
Slow Food promotes food that is good, clean and fair  
Their Ark of Taste is a project to catalog heritage foods to share  
Only the best tasting endangered products make it onto the Ark  
Foods at risk of extinction receive a check mark  
The Slow Food Presidium Project would save foods from extinction  
Promoting traditional forgotten foods provides a distinction  
The Presidium promotes the work of the artisan  
By cultivating consumer demand  
In 2003, Slow Food Canada’s Vancouver Island Chapter13  
Determined Red Fife should flourish hereafter  
Red Fife was nominated to the Ark of Taste  
Fears of extinction were laid to waste  
Red Fife is Canada’s first and only Presidium   
Between extinction and salvation, Red Fife found a happy medium  
10 Rempel, Sharon, notes on her website.  
11 Loiselle, Marc, notes on his website.   
12 Slow Food Website.  
13 Slow Food Canada website.  
Red Fife was re-introduced to artisan bakers  
And is favoured by celebrated bread makers  
Artisan bakers bake bread in small batches  
In brick ovens with secure door latches  
Hand formed loaves provide a personal touch  
Fresh baked aromas are loved so much  
Stone hearth ovens produce a reddish-brown crust  
A richness of flavour with a taste so robust  
Good for gluten-sensitive diets and so nutritious  
Red Fife bread is simply delicious  
Section II – Revival  
For several years, Jamie Kennedy has served Red Fife bread14  
Red Fife flour is a staple in his kitchens including Gilead  
For a delicious Red Fife pancake  
There are two good options to partake  
Globe Bistro or the Windsor Arms Hotel15,16  
Many Toronto chefs have found a new place to dwell  
Edulis Restaurant, Ursa, Woodlot and Keriwa Cafe17,18,19  
Serve Red Fife bread, scones, pasta or bannock in an impressive display  
For fresh baked bread of course 
Go straight to the source 
St John’s Bakery offers Red Fife in Loaf and Peasant size20  
At the Evergreen Brickworks Farmers’ Market, they have limited supplies  
Clif Leir, a renowned chef on Vancouver Island21  
Developed his first bakery and decided to expand  
He sold Wildfire Organic Bakery and Cafe  
And built Fol Epi Organic Bread and Pastry  
In 2003, Slow Food Canada’s Ark of Taste Project  
Approached Clif Leir with a stated object  
Working together, they brought Red Fife back into production  
In 2004, he took Red Fife bread to Italy for its Slow Food introduction  
14 Jamie Kennedy, Gilead.  
15 Globe Bistro.  
16 Windsor Arms.   
17 Edulis Restaurant.  
18 Ursa.  
19 Keriwa Cafe.  
20 St. John’s Bakery.  
21 Clif Leir and Fol Epi.  
In Italy, he met Marc Loiselle who produced and sold him the Red Fife grain  
The goal of the Terra Madre conference in Italy was one of mutual gain  
Clif and Marc were part of the “Red Fife Community”  
Terra Madre provided a superb opportunity  
Clif believes food community relationships could have a rebirth  
Providing a better understanding of the larger relationship with food and earth   
Clif built a silo exclusively for Red Fife at Fol Epi which is French for “wild wheatstalk  
As a miller and a baker, he not only talks the talk, he walks the walk  
On Vancouver Island, Bruce and Leslie Stewart operate True Grain Bread  
In 2008, they moved from Ontario to their new homestead  
They continue the tradition of old-world style baking  
Hand-scaling and carefully forming each loaf of bread they are making  
True Grain is pleased that Red Fife was rescued from obscurity  
They chose it for its unique flavour and its non-hybridized purity  
True Grain slowly mills Organic Red Fife Grain at low temperatures to preserve the flavour  
And partnering with Vancouver Island Farmers to foster the 100 mile diet is something they favour  
South of Madoc, Ontario, down on the farm  
Patricia Hastings works her special charm  
Her Organic Red Fife Wheat is much in demand  
With her stone mill on site, she creates her particular brand  
For Evelyn’s Crackers and Chef Jamie Kennedy   
Other customers include St. John’s Bakery  
Patricia is popular when the Royals are on the scene  
Red Fife flour appeals to Prince Charles, Will and Kate and even the Queen  
Toronto-based Grainstorm has a catchy marketing tagline  
“Bake like it’s 1869” 
They use only ancient grains and Red Fife Wheat  
To produce baking mixes with real nourishing food and not too sweet  
In both taste and nutrition, modern wheat is inferior  
Red Fife has not been genetically modified and is thus superior  
Red Fife Muffin and Loaf Mix is the base recipe  
Baking bread and muffins and cakes is easy  
These forgoing artisans are dedicated and diverse  
Representing a portion of the ever-expanding Red Fife universe  
The Red Fife Community grows and expands  
All across Canada, the United States and other lands  
Red Fife supporters are connected to this heritage wheat  
Red Fife consumers are supportive and eager for the next treat to eat  
New and different recipes support the revival  
There is little question of Red Fife Wheat survival  
David Fife developed Red Fife Wheat  
Widely acclaimed as no mean feat  
As you sow, so shall you reap  
As the harvest is done, it is no big leap  
Red Fife increased the land under cultivation  
Red Fife played a key role in developing a nation  
Development of towns and migration West  
Rail lines through the Rockies put engineers to the test  
All of the development was easy to sustain  
Canada thrived due to an abundance of grain  
“Granary to the world”, Canada did proudly proclaim  
Red Fife Wheat was responsible for Canada’s nickname  
The story of Red Fife Wheat is the story of Canada itself  
Supplanted by Marquis, Red Fife was put on the shelf  
All but forgotten in Canadian history  
Relegated to a distant memory  
“Those who don’t know history are doomed”  
Repeating history isn’t pleasant it’s assumed  
Red Fife Wheat is hardy and robust  
Its traits include immunity to wheat rust  
Through many centuries it remained genetically pure  
Its unmodified nature means it will endure  
David Fife and Red Fife Wheat are closely entwined  
Canadian history has not been so kind  
Red Fife’s history is one of survival  
Red Fife will live on due to its revival  
“Granary of the world”, proclaimed the Canadian Government  
In 1903, the Department of the Interior ran the advertisement  
U.S. settlers journeyed north to Canada at a rapid pace  
Wheat farming promised vast wealth in this new place  
In 1877, David Fife died and became a distant memory  
In 1888, Jane Fife died and joined him in the Fife Cemetery  
In the 19th century, Red Fife Wheat solved the problem of fungus and rot  
In the 20th century, David Fife became the man Canada forgot  
For three decades after the passing of David Fife  
Red Fife Wheat’s increased production and cultivation supplied the staff of life  
Canada evolved into a growing nation  
Red Fife Wheat provided the foundation  
Red Fife Wheat is revered  
David Fife all but disappeared  
Looking back one hundred years at this seeming paradox  
There is no rhyme or reason, no thinking outside the box  
With the revival of Red Fife Wheat, it begs the question  
Where is David Fife’s place in the history session  
His experimental farm led to the “Granary of the World” proclamation  
A commensurate gift or tribute to this man is worthy of consideration  
In this era of internet and cell phones and all that is new  
Children teach adults a thing or two  
Historians and educators had best move with due haste  
Or children will teach them about David Fife and the Red Fife taste  
Queen Victoria Day marks the beginning of the planting season  
There is a rhyme and reason  
To remember David Fife on this planters day  
Red Fife seed benefited Canada in every way  
David Fife and his wife developed Red Fife  
A few seeds of grain created a better way of life  
1842 was a very good year  
Give a cheer  
David Fife, we are glad we knew ya

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